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英国科学巨人之家 -- 皇家学会

    今年是英国皇家学会成立350周年纪念,为此,英国在2月25日发行了一套邮票,共10枚,同时发行经典小本票一本。

    350年前,皇家学会的成立是迈向现代世界的里程碑。人们对宇宙万物的理解从此不再依赖传统的权威。1660年以来,组成皇家学会的科学家们通过第一手的观察和试验这两大科学工具来指导。 皇家学会全名是伦敦促进自然科学皇家学会。从创建时的12人到今天的1400人,皇家学会的名单几乎成了一部国际杰出科学家名人录。在21世纪,学会依然坚守初衷,继续着创新、发现、研究、改进和扩大影响的任务。 在科学界,乃至科学界以外,被选为该会会员都被认为是一项只有最具洞察力的人才配得上的殊荣。目前的会员中就有60位诺贝尔奖获得者。皇家学会虽然处在现代科学的中心,但350年来的灵感和成就同样令人瞩目。下面是关于邮票上这10位科学巨人的简要介绍。

    1.罗伯特·玻意耳(1627—1691)是皇家学会12位创始会员之一。在他身上我们可以看到在欧洲是如何从靠相信权威和演绎法这一基本形式获得知识和进行学习,转变为以试验和观察为基础的体系。玻意耳是一位可敬的圣经学者,迷信炼金术,同时又是真正的现代化学家之一。他的科研方法是进行可控的试验,并公布他的试验方法、结果和结论。他帮助罗伯特·虎克建立了一个“真空室”(气泵),推fan了先前关于自然界不存在真空的观点。他以提出“玻意耳定律”著称。该定律认为:一定质量的气体,在温度不变的情况下,它的压强与体积成反比。玻意耳还界定了元素这一现代思想,并设计了许多化学实验。

     2.艾萨克·牛顿(1642—1727)系统而贪婪地吸收了他当代的知识。他在许多方面都有所建树,从数学到天文学,乃至政府对货币的管理等等。他在《Philosophiae Naturalis Principia Methematica》(自然哲学之数学原理)一书中讲到重力,并奠定了运动的三大定律,这是有史以来最重要的科学著作之一。牛顿建造了第一架实用的反射望远镜。他指出白光可以通过三棱镜被分解成可见的光谱。他还研究了声音的速度,创立了微积分。无疑,他是历史上最重要的科学家之一。2005年,皇家学会要投票选出究竟是牛顿的贡献大,还是爱因斯坦的贡献大时,86%的会员把票投给了牛顿。

    3.本杰明·富兰克林(1706—1790)在皇家学会这个声名卓著的团体里,他是否算作该学会历史上最出色的会员之一尚有争议。富兰克林只受过两年正规教育,靠做印刷工、写作和出版商发了财。他发明了双光眼镜和富兰克林炉,但是他拒绝以此牟利。作为外交家和国务活动家,他参与并领导了英国殖民地的独立。但是,他所具有的美国人的美德不应掩盖他作为科学家和发明家的光辉。富兰克林是一位启蒙人物。在伦敦和巴黎生活期间是一位思想先驱。他在电学方面里程碑式的发现使他全票通过被选为皇家学会会员。他的遗产就是至今在每幢高楼上耸立的避雷针。

 

     4.爱德华·琴纳(1749—1823)是位乡村医生。由于他的病人中有些有钱人,加上他自己的收入,使他能够从事医学研究,成为一位兴趣广泛的绅士博物学家。虽然人们记得他是因为他发明了接种牛痘,殊不知他之所以被选入皇家学会是因为他对布谷鸟研究的成果。琴纳基本上是位半路出家的学者,所以其他会员并不同意他发表自己的牛痘试验,要他继续试验并积累更多的资料,然后再发表不迟。后来他关于给人接种牛痘造成感染,使之获得对天花免疫能力的试验终于获得发表。

    5.查尔斯·巴贝奇(1791—1871)是一位绅士学者、发明家和数学家,而且兴趣广泛。他发明了一种眼底镜,而且没有申请专利。他还写过关于象棋、密码、统计学、灯塔、机械工具、日蚀等方面的著作,并组织过工厂的生产。但是,这位脾气暴躁的天才把一生大部分时间都献给了机械计算机 – 差分机和分析机 – 的研究,并因此享誉世界。以往的数学表都是由容易犯错误的人类编制的,作为内行人士,巴贝奇设计了差分机,可以更精确地编制这些数学表。他后来研制的分析机虽然一直没有制造出来,但却是世界上第一台程序化的计算机。英国科学博物馆复制了他的分析机二号的一部分以纪念他的诞辰200周年,其计算结果精确到小数点后31位,胜过一般的袖珍计算器。

     6.阿尔弗莱德·卢瑟尔·华莱士(1823—1913)出身中等家庭。他所受过的使用的训练和作测绘员的工作使他在后来的博物学研究方面获益匪浅。他对博物学的兴趣促使他前往亚马逊地区和马来半岛研究动植物。他的马来半岛考察使他赢得了科学家的声誉,他也正是从这里发出了给达尔文的那封著名的信件,信中提出来进化的观点。这封信促使达尔文终于在多年的深思熟虑之后发表了自己的自然选择学说。在达尔文光芒的掩映下,华莱士的成就和名声收到了贬抑。此外,他热衷于催眠术和反对接种疫苗的立场也使他在生物学、人类学和探险方面的成就黯然失色。作为社会活动家和著作家,他一生都是一位持有异端思想的人。

 

    7.约瑟夫·利斯特(1827—1912)是防腐外科学的首创者。19世纪初,英国的外科医生的形象颇为不雅。给人们的印象是他们在血迹斑斑的围裙上擦拭手术刀和锯子上的血迹,也很少洗手,简直和屠夫相去不远。实际的情况 “虽不至,不远矣”。由于感染(当时叫做“病房热”)造成的死亡率令人吃惊,在人满为患的城市医院里尤甚。约瑟夫·利斯特率先提出了“细菌理论”,逐渐了解了微生物是如何造成感染的传播的。他在格拉斯哥大学担任钦定外科学主任期间,开始使用石碳酸清洗伤口、手术器械和医生的手。当时他的观点在同事中颇受争议。他经过不断的实验改进技术,在这过程中,他始终得到妻子艾格尼丝的帮助。1895年,利斯特被选为皇家学会主席时,对于保持手术室和病房的清洁的争论已经偃旗息鼓了。

     8.欧内斯特·卢瑟福(1871—1937)是一位新西兰农夫的儿子。他在破解物质的性质方面是一位关键人物。对于放射线的新发现使他着迷。他的研究使我们今天有了一批常用语,如“半衰期”、“伽马射线”、“核”等。他做过许多实验,解开了原子结构的秘密。原子核的“卢瑟福模型”(及我们熟悉的那个有一些微小的电子围绕着原子核外的轨道旋转的模型)至今仍作为原子能的标志。他曾任剑桥卡文迪什实验室主任,一批优秀的学生聚拢在他周围组成了一个团队,奠定了核物理学的基础。1925至1930年期间,卢瑟福担任皇家学会的主席。1931年,他被封为纳尔逊男爵。

    9.多萝西·霍奇金(1910—1994)是用X射线晶体学确定生物分子三维结构的先驱。她曾亲自确定了许多生物分子的三维结构,包括胆固醇、青霉素、维生素B12和胰岛素。这些突破性成果为研发新的药物和疗法铺平了道路,如青霉素的生产效率的提高。在男性主宰的世界里,她作为女性被选为皇家学会会员是颇不寻常的,当时她年仅36岁。1964年,她因确定了青霉素的结构获得了诺贝尔化学奖。此外,她还是一位倡导和平、裁军和社会公正的社会活动家,经常和丈夫一起活动。她的丈夫托马斯·霍奇金是一位讲师和非洲问题专家。为了纪念她,皇家学会建立了“多萝西·霍奇金研究基金”,奖掖青年研究人员。

 

     10.尼可拉斯·沙克尔顿(1937—2006)是著名的极地探险家欧内斯特·沙克尔顿的侄孙。他是一位地质学家,率先使用质谱仪研究海床上微型贝壳化石中氧的同位素古代气候的变化。通过这项研究,证明了地球气候受地球围绕太阳的轨道的改变的控制。同时,根据他所获得的数据,也表明“冰河时期”大约每10万年出 现一次。他后来对于极地冰层的研究证明二氧化碳在气候变化中所起的作用。沙克尔顿帮助我们了解了威胁我们这个星球生存的至关重要的问题,并因此被封为爵士。尽管如此,他仍是位很谦和的人。他曾告诉一位同事说,他对单簧管的知识才是最出名的。

     同时发行的经典小本票不但有不同格式的小版张和梅钦普票张,而且还有更多的资料介绍。是收集科学人物专题的集邮者必不可少的一件邮品。其内容根据“创新、发现、研究、改进和扩大影响”五大原则,进一步对几个领域中往日与今天的领军人物做了更详细的介绍,包括:互联网之父Berners-Lee,天文学家Johannes Hevelius和Martin Rees,粒子物理学家Brian Foster,DNA双螺旋结构发现者Francis Crick 和 James Watson,基因指纹发明者Alec Jeffreys等。


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