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漫议病毒

    一个不平凡的春天,一场突如其来的“非典”(SARS,萨斯),猖狂一时,肆虐人间。然而,全球各方通力合作,科学家们很快便确认了该疾病的罪魁祸首是冠状病毒。这是一种RNA病毒,直径60-220纳米,表面有棒状突起,电子显微镜下显示病毒颗粒形似王冠,故而得名(图1,中国)。就病毒这个话题,邮票给了我们很多知识,在此略谈一、二。
     “非典”是相对于肺炎双球菌感染的典型性肺炎的一类传染病,而萨斯只不过是非典型性肺炎的一种,它的全称是“严重急性呼吸道综合征”(Severe Acute Respiratory Syndrome),后经世界卫生组织确认正式命名为SARS。
 在人类的传染病中,致病的病原体有细菌(如霍乱、鼠疫、炭疽、结核)、立克次体(如斑疹伤寒)、衣原体(如砂眼)、病原虫(如疟疾)等等。图2(印度)中表示的是结核杆菌,图3(中国)展示的是砂眼衣原体发现者汤非凡教授,图4(波兰)表示的是血液中的疟原虫。但是,约70%的传染病是由病毒引起的。一个人一生中,平均有200次以上的病毒感染。天花、黄热病、小儿麻痹、流感、麻疹、乙肝、狂犬病等都是由病毒引起的。疯牛病、埃博拉、艾滋病、萨斯等令世人色变的疾病则是由新发现的病毒,称为新兴病毒(emerging virus)引起的。图5(联合国)所示为感染了天花病毒的红细胞。图6(圣马力诺)为艾滋病病毒。
     病毒是由单一核酸(DNA或RNA)和包裹此核酸的蛋白分子外壳组成的最小生命体,只有在电子显微镜下才能见到其真面目(图7,英国)。自1939年最早观察到病毒之后,20世纪50年代还只认识35种,而今已发现有4000余种,但其中只有十分之一的可能使人感染疾病。病毒虽小,但其对人类的危害却是罄竹难书。天花流行了几千年,夺走了3亿多人的生命;1918年一次世界性的流感使2400万人丧生;艾滋病杀向人间20多年,已有6000万人感染,使2800万人命归黄泉,并严重阻碍了一些非洲国家的经济发展。再说萨斯,传染性强,致死率高,其对生命及社会的危害有目共睹,但对其深入的研究还有很长的路要走(图8,中国)。岂止如此,病毒还至少与20多种肿瘤的发生有关(如EB病毒可致鼻咽癌)。妇女妊娠期间被病毒感染,则可致畸胎。
     然而,道高一尺,魔高一丈。人类的发展史也包括了人与病毒的斗争史。其中免疫接种技术的创立、推广与普及是人类战胜病魔的法宝(图9,尼日利亚;图10,联合国)。天花猖獗数千年,1980年被从地球铲除,2005年小儿麻痹即将告别人类,都是得益于免疫接种。还有,曾经流行于非洲及美洲的黄热病,由于南非科学家泰勒(在美国工作)发现了黄热病病毒,研制出减毒活疫苗而使疾病得到有效控制,泰勒也因此荣获1951年诺贝尔生理学医学奖(图11,冈比亚)。1985年我国成功研制出乙肝疫苗,相信对我们这个有1亿多乙肝病毒感染人群的国家来说无疑是一大贡献。但是,研制疫苗谈何容易?全球艾滋病疫苗的研制一天也没有停止,但20年过去了,尚未成功。有关萨斯疫苗的研究众说不一,但权威人士说,近期无法问世,至少还需2年。现在很多人养宠物狗,被咬伤后人们都知道要注射狂犬疫苗,以预防患致死性的狂犬病。但是你知道人类微生物学奠基人巴斯德(图12,法国)在研制出狂犬疫苗应用于人体前的心情吗?巴斯德在1885年3月写给一位朋友的信中说:“我至今还不敢治疗被疯狗咬伤的人,一想到把毒力逐渐增强的菌液注射到人的体内,我的双手就发抖,尽管曾有一只自告奋勇而且现在依然活蹦乱跳的心爱的豚鼠,但有人告诫我:‘它(他)没有死于第一针,也许会死于第二针,第三针……那时,你也许被指控为杀人犯或上断头台,或上绞刑架,现在,我认为距离成功只有一步之遥了,即使自己亲身试验,也要征服狂犬病。”


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